20几年过去,聊天又成互联网上最重要的生意

  上周,扎克伯格裸捐450亿的消息抓住了所有人的眼球,但这位新慈善家的另一个举动却没有受到那么多关注。就在捐身家的同一天,即时聊天应用Telegram就遭遇了Facebook旗下聊天应用Whatsapp的封杀。

  即使成为了全球第一大社交网站,Facebook还在提防着新兴聊天软件的崛起,为此他们不仅花了190亿美元收购Whatsapp,还把Facebook的聊天功能独立成新应用Facebook Messenger,强迫15亿用户改变使用习惯。

  几年前,当Facebook、Twitter、微博、人人等社交网站快速成长时,聊天软件曾经被认为是过时的通讯方式。而现在,微信、LINE、Snapchat……即时聊天又换了一种样子,成为新一波潮流繁荣壮大。

  观察即时聊天在这些年的变化,就像在看一部人在互联网上的社交历史。

 

  它的起源是……邮件

  我们现在早已经习惯的对话式聊天窗口,一开始其实是邮件一样的存在。世界上第一款即时聊天软件Talkomatic,看起来更像是几封电子邮件同时更新的窗口。

  

Talkomatic 的界面,如果想试试的话可以点这里
Talkomatic 的界面,如果想试这个应用的话可以点这里
 

 

  就算到了1980年代,即时通讯软件还被当作更快速的电子邮件来看待。当时在用在Commodore 64电脑上的IM就被称为FlashMail(闪邮),尽管它的原名“量子连接”(Quantum Link)要炫酷得多。而这个量子连接聊天软件,后来因为太火而单独成立公司运作,它就是现在的“美国在线”(AOL)。

  

QuantumLink 当年的界面
QuantumLink 1990年代初的界面
 

 

  苹果当时也有一个基于量子连接的社交服务叫做AppleLink,资费在今天看来更是夸张:年费35美元基础费用,每次使用还有额外收费:6美元/晚,15美元/白天。

  这也难怪聊天软件ICQ 在1996年推出时会这么受欢迎了。它伴随着个人电脑和图形界面的热潮出现,不仅用当时最新最好的界面,而且功能强大,可以传文件、单对单聊天,或者进入聊天室。更重要的是,它是免费的!

  

1996 年的 ICQ
1996年的ICQ
 

 

  ICQ在当时是颇具革命性的软件产品,在2年内做到1000万用户了,而他们的免费模式,也被其他即时聊天工具所借鉴过来。当时,如果你不做一个聊天工具,都不好意思叫自己作大公司——苹果用了AppleLink,美国在线有AIM(就是量子连接),微软有 MSN, 雅虎、IBM也有自己开发的即时聊天工具。

  年轻的创业者马化腾在1999年创立了OICQ,而当时的中国互联网企业也加入了战火,网易做了一个“网易泡泡”,百度也做了“百度Hi”,尽管这些产品现在成为了企业内部的沟通工具。

  因为名字的侵权,OICQ在2000年改成了“腾讯QQ”。除了ICQ有的点对点聊天,聊天室以及免费特性之外,马化腾还在ICQ的基础上修改了一些中国特色增值服务,包括靓号、QQ 秀、彩铃、宠物,会员钻石特权,还有周边产品线下商店Q-Gen。在腾讯开始以小游戏赚钱之前,这些增值服务和QQ聊天框里面的广告植入,是腾讯的主要收入来源。

  

还记得 QQ 秀?
还记得QQ秀?
 

 

  腾讯QQ毋庸置疑是当时最成功即时通讯软件,它也连同电子邮箱、搜索引擎等产品一起成为了互联网基础服务。在2004年,“加一下你QQ号”是再自然不过的社交方式,QQ上存有大量的年轻用户的真实社交图谱。到2010年,腾讯QQ的同时在线人数已经达到了1亿人,而它的海外竞争对手MSN,同年用户数也已经超过3亿。

  社交网站让聊天软件显得过时,不过它很快就在移动端重生了

  但2010年已经不是聊天软件最被看好的年份了。因为自从2006年开始,美国的Facebook、Twitter以及他们的中国“自制版本”人人网、开心网和新浪微博等“社交网络”已经成为年轻人的新选择。

  2008年,奥巴马也注册了Twitter和Facebook账号来经营粉丝,为选举助威,你还能直接跟奥巴马在Twitter上对话。这在聊天软件时代是完全不可能的事情。在新浪微博时代,无论你的职业和出身是什么,都可以写140字的短消息而成为网络红人。

  尽管这些社交网站的概念像是从原来的聊天工具上借鉴过来的,例如Facebook和人人的“状态”,或者Twitter在输入框问你的问题“你在做什么”,这些原来都是很多人在QQ和MSN上最常用的功能。

  但社交网络的问题也很快显现了。

  和社交网站同时红起来的,还有2007年发布的第一代iPhone和移动互联网。原来要坐在个人电脑前才能连接的互联网,变成了每周7天,每天24小时地塞在一个3.5英寸屏幕的智能手机当中了。

  

iPhone 第一代
iPhone第一代
 

 

  即使我们的接入互联网的载体改变了,这些社交网站还没有反应过来。Facebook直到2011年10月才有自己的移动平台,而Twitter,也是让人到2010年年中才推出了官方的手机客户端。

  而有了智能手机和应用商店的服务之后,比Twitter和Facebook在几年间建立起来的大量用户又面临着一场从PC到手机的大迁移。尽管在手机上,对话式聊天的通讯工具,看起来是再合适不过的沟通工具了。

  但原有的那一批聊天软件也并没有即时反应过来。2009年之前,iPhone也没有推送的功能,这意味着每次你需要打开聊天软件才能知道有没有新消息。到2011年,QQ依然是个庞大冗杂的产品,试图将手机作为桌面QQ的一个补充,你甚至不能在两边同时登录。

  

曾经的 MSN
曾经的MSN
 

 

  那些没有转型的聊天工具,例如MSN、AIM和ICQ等,用户量急剧下滑。MSN还在2012年被微软放弃,微软把精力投到自己收购了的视频语音聊天软件Skype上了。

  而在那时候,新一代只存在于手机而没有 PC 端的即时通讯软件已经成功获取了第一批用户,他们用的方法,是模仿短信在手机上的体验。

  而在QQ时代需要一个个加QQ号才能建立社交网络的方式,手机应用Kik Messenger上,扫描手机通讯录就可以做到。而2009年就推出的Whatsapp,也是因为更加快和简洁,而且免费的互联网短信而红了起来。

  2011年在日本创办的即时聊天工具LINE也是如此,因为互联网短信还有贱萌的表情贴纸,他们在一年之内用户数增长到了7千万,还准备进入欧美和南美市场。

  2012年,Facebook才推出他们的手机版没多久,Whatsapp的活跃用户数就已经超过2亿了。而在国内,在2011年推出的微信,也在一年之后注册用户数超过2亿。

  就在2011-2013年之间,微信、Whatsapp、Kik Messenger、Snapchat……新出现的聊天应用瓜分了Facebook、Twitter等服务花了好几年打下的江山。

 

  聊天工具已经不只是聊天,它想做手机操作系统

  而为了让人们在和朋友聊天之外有更多时间逗留在聊天工具上,这些软件开发商开始在熟人聊天上加入各种新功能。

  在日本、韩国以及东南亚,LINE很早就开始了通信之外的尝试。而除了表情之外,LINE很早就进行了其他增强粘性以及同时可以赚钱的尝试,例如建立自己的LINE货币系统,植入小游戏,还开设了线上漫画商店,2012年还引入了线下商家和明星的“企业号”,让他们在上面发布最新的消息,甚至是给用户的优惠折扣。在2013年,LINE开始做付费表情商店,但仅仅上线了一季度,LINE通过销售表情贴图赚取了1700万美元的收入,而在同一年,LINE 的游戏平台已经有超过1亿次游戏下载了。

  

Line 动画人物
LINE表情中的常用动画人物
 

  对于微信来说,“朋友圈”和“公众号”功能,将微信变成了一个即时通讯之外的社交网络,以及内容消费的平台。

  再后来的事情大家都知道了。微信支付,小游戏和滴滴打车,在微信上,腾讯投资的互联网产品都有了入口。微信,想让你不离开这个应用也能完成大部分生活相关的功能。

  今天微信的早已成为所有社交和聊天应用的效仿对象:今年Facebook开发者大会上,Facebook Messenger推出了公众号、电商购物和支付功能。它的竞争对手Snapchat也增加了引入了公众号功能、而Kik Messenger创始人更撰文剖析微信模式、宣称要做西方的微信——然后拿了腾讯投资。

  根据扎克伯格今年上半年公布的数字,平均每个美国人一天用超过40分钟Facebook。而根据中国新闻出版研究院对29个省份的调查,中国用户每天仅仅是阅读文章,平均就要花去41分钟。

  对许多中国用户来说,微信基本等同于互联网。中国以外扮演这个角色的公司是Facebook。

  但这两家公司并不吝于使用自己对“互联网”的绝对控制权。上周,微信封杀Uber账号,打压了旗下投资公司滴滴出行的竞争对手。Facebook封杀了Telegram——子公司WhatsApp的主要竞争对手。

  万维网的发明者蒂姆·伯纳斯·李认为,互联网最具价值的地方,在于赋予人们平等获取信息的权利。

  很显然他说这话的时候没料想到今天这个被聊天工具所主导的互联网。


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